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I caseifici biologici del nord-est possono essere salvati?

Selina Rooney lo ha scoperto tramite lettera certificata. È stato consegnato lo scorso agosto alla sua fattoria di famiglia, Rooney Farms, a Morrisville, nel Vermont. Sua madre e sua sorella non si aspettavano che le notizie all'interno fossero poi così brutte. Pensavano che forse stavano per ottenere una riduzione dello stipendio nel loro contratto con Horizon Organic, che è di proprietà della società francese Danone. Invece, il contratto della famiglia Rooney sarebbe stato completamente risolto. "Siamo rimasti un po' scioccati", ricorda Rooney.

Rooney Farms è stata una delle 135 aziende lattiero-casearie biologiche nel nord-est lo scorso anno che hanno ricevuto un avviso di risoluzione dei loro contratti. La maggior parte di loro erano con Horizon Organic, che originariamente aveva detto agli agricoltori che i loro contratti sarebbero scaduti nell'agosto 2022, anche se tale termine è stato successivamente prorogato fino a febbraio 2023. Altri 46 contratti con Maple Hill Creamery, con sede a Kinderhook, New York, sono stati interrotti alcuni settimane dopo. La metà di quegli agricoltori era senza un acquirente alla fine dello scorso anno, e il resto dovrà affrontare la stessa sorte a maggio.

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Rooney si arrampicò. Ha chiamato tutti i produttori di formaggio e burro biologico che riusciva a trovare nella regione. Ha chiamato le aziende alimentari a base vegetale per vedere se potevano invece iniziare a coltivare per loro. Ha chiamato i produttori di latte convenzionali per vedere se potevano trasferire la loro mandria biologica, una mossa che sarebbe costata loro denaro, poiché i costi di produzione biologica sono superiori alle tariffe salariali convenzionali. A differenza dei contadini di Maple Hill, i Rooney erano in una posizione relativamente buona, con più di un anno per capire i loro prossimi passi. Ma non è molto tempo per un agricoltore.

"Quando stai coltivando, stai pianificando 10 anni nel futuro, 20 anni nel futuro", dice Rooney. Con ogni lavoretto, ogni compito che la famiglia svolgeva alla fattoria, una domanda aleggiava nelle loro menti. Sarebbero in giro l'anno prossimo? "Quando alleviamo mucche, pensiamo che forse dovremmo allevare più Angus in modo che, se abbiamo bisogno di vendere carne bovina, possiamo farlo. Ma pensando di apportare miglioramenti alla fattoria... tutto è stato messo in attesa".

Come risolvere la crisi?

Foto di Suslov Denis, Shutterstock.

Poche settimane dopo che le rescissioni iniziali del contratto si sono infiltrate nelle notizie dell'anno scorso, un gruppo chiamato Northeast Organic Family Farm Partnership (NOFFP) è intervenuto per aumentare la domanda di prodotti lattiero-caseari biologici locali. Fondato da Gary Hirshberg, co-fondatore ed ex CEO di Stonyfield, produttore di yogurt biologico e azienda lattiero-casearia, il NOFFP è stato un sostenitore vocale, incoraggiando i consumatori a impegnarsi a sostenere i prodotti lattiero-caseari biologici del nord-est. Hirshberg, che sta valutando una corsa al governo nel New Hampshire, ha detto a Modern Farmer la settimana scorsa che, mentre i contadini erano certamente preoccupati e forse anche spaventati, erano cautamente ottimisti.

Una copia sul sito web del NOFFP recita che, a meno che queste aziende non “trovano sbocchi alternativi, affronteranno un futuro finanziario terribile, comprese le chiusure per molti”, esortando i consumatori a intraprendere “un'azione rapida” per salvare le aziende lattiero-casearie biologiche nel nord-est. “Se solo il 10% dei consumatori in questa regione acquistasse solo una pinta in più a settimana di prodotti lattiero-caseari biologici prodotti a livello regionale, ciò equivarrebbe all'intera produzione di queste 135 aziende agricole. POSSIAMO RISOLVERE QUESTA CRISI!”

Il sito Web include una mappa delle 135 "aziende a rischio" che hanno perso i contratti o li perderanno nel prossimo futuro, suggerendo che l'impegno di un consumatore andrebbe direttamente a sostenere tali aziende. Di recente, chef famosi di alto profilo come Tom Colicchio e Dan Barber hanno promesso di rifornire metà dei loro ordini di prodotti lattiero-caseari attraverso i 33 marchi partecipanti dell'organizzazione, varie fattorie e rivenditori che includono Stonyfield Organic (che controlla il 13,3% del mercato dello yogurt biologico nel nord America). Tuttavia, nessuna delle fattorie elencate sul sito Web è quella i cui contratti sono stati rescissi l'anno scorso.

Uno degli sponsor fiscali del NOFFP, la Maine Organic Farmers and Gardeners Association (MOFGA), afferma che il mercato dei prodotti lattiero-caseari locali è forte e gruppi come NOFFP aiuteranno a sostenere una domanda a lungo termine del prodotto. "Non c'è motivo per cui un gallone di latte sullo scaffale di un negozio di alimentari nel Maine provenga da caseifici con sede in altre regioni del paese. Il NOFFP offre ai consumatori un modo chiaro per capire da dove viene il loro latte", ha affermato Sarah Alexander, direttore esecutivo del MOFGA.

La missione di elevare il profilo del caseificio biologico nella regione è ammirevole, ma gli annunci e i messaggi di NOFFP implicano un collegamento diretto con le aziende esatte interessate dalle risoluzioni dei contratti, che nella migliore delle ipotesi fuorvianti. Non è chiaro quanto latticini l'organizzazione abbia già contribuito a vendere o aiuterà a vendere in futuro.

Gli agricoltori trovano soluzioni immediate

Per ora, i Rooney stanno lavorando all'ultimo contratto con Horizon, ma presto si trasferiranno a Organic Valley e diventeranno membri della cooperativa. La società con sede nel Wisconsin ha recentemente firmato 80 lettere di intenti, raccogliendo la maggior parte delle 135 aziende agricole i cui contratti sono stati interrotti bruscamente l'anno scorso. Organic Valley è anche elencato come partner NOFFP, quindi le aziende agricole che da allora hanno firmato con esso potrebbero teoricamente trarre vantaggio se le persone si impegnano ad acquistare i loro prodotti lattiero-caseari.

"Volevamo andare là fuori e dare a queste persone alcune assicurazioni che li avremmo portati avanti", afferma Travis Forgues, vicepresidente esecutivo dei membri di Organic Valley. Le lettere di intenti affermano che le aziende agricole saranno ritirate da Organic Valley alla scadenza dei loro contratti attuali o, se gli agricoltori o Horizon lo scelgono, per avviare un periodo di preavviso di 30 giorni. “Ci dà una certa flessibilità per assicurarci di assumere il latte al momento opportuno. Avremmo potuto aspettare fino all'estate e fare un accordo di adesione quando fossimo stati pronti a farlo. Ma non credo che questo aiuti la stabilità mentale, l'angoscia, di questi contadini".

Uno dei motivi addotti da Danone per aver abbandonato i contratti l'anno scorso è stato in parte a causa dei costi di spedizione. La società ha detto ai funzionari del Vermont che non voleva più trasportare il latte da tutto il nord-est al suo stabilimento di New York. “Ma continuano a spedirci i loro prodotti qui. Anche se non prenderanno il nostro latte", afferma George Osgood, allevatore di latte a Corinto, nel Vermont. Osgood in precedenza aveva venduto il latte a Horizon, ma lui e sua moglie hanno già trasferito il contratto a Organic Valley. Dice che la comunicazione nella piccola cooperativa è notevolmente migliorata, anche se spera che la sua paga aumenti un po' se la domanda di latticini biologici nella regione aumenta.

Le modifiche normative potrebbero essere d'aiuto

L'importazione di prodotti lattiero-caseari da altre regioni sarà probabilmente una realtà molto presto per questi mercati, poiché Horizon si sposta dal nord-est e cerca aziende agricole biologiche più grandi in Ohio, Indiana e in tutto il Midwest, dove spesso è possibile produrre maggiori quantità di latte a prezzi. Molti piccoli agricoltori hanno a lungo sostenuto che ciò è in parte dovuto a una scappatoia nella disposizione sull'origine del bestiame e hanno spinto per inasprire le normative sui prodotti lattiero-caseari biologici. Questa settimana, l'USDA ha annunciato la sua sentenza finale per la legislazione, che porrà fine al ciclo degli animali da latte tra alimentazione biologica e convenzionale.

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La regola dell'origine del bestiame impiegherà un anno per entrare in vigore e, fino ad allora, i produttori di latte del nord-est stanno ancora cercando di capire i loro prossimi passi. Molti hanno firmato con altri produttori, come Organic Valley. Alcuni si stanno dirigendo verso il mercato spot, un modo per le aziende di acquistare scorte extra quando necessario, fornendo entrate incoerenti ai produttori. Altri vanno in pensione o chiudono il negozio. Osgood afferma che anche gruppi come la Northeast Dairy Taskforce, di recente formazione, stanno cercando di aiutare, ma stanno solo producendo suggerimenti che "non sono nemmeno realistici". L'agricoltore dice di aver sentito una cifra di $ 125.000 fluttuare come incentivo al pensionamento, che definisce "ridicolo". Invece, Osgood andrà avanti, proprio come molti dei contadini le cui vite sono state sconvolte l'anno scorso.

È chiaro che sono necessarie soluzioni a breve e lungo termine per risolvere i problemi in corso che devono affrontare gli allevamenti di latte. Oggi Organic Valley può portare questi agricoltori nel loro gregge e il NOFFP può cercare di convincere chef famosi a impegnarsi ad acquistare prodotti lattiero-caseari biologici dal nord-est. Le task force governative possono esercitare pressioni sull'USDA affinché attui le sue raccomandazioni. Ma qualcuna di queste mosse aiuterà l'industria più grande a lungo termine? "Questa non è una crisi del momento", afferma Forgues. "Abbiamo una crisi di una generazione in arrivo."

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